Onlinedatingsites: zwendel of zegen?

Vorig artikel Volgend artikel
Onlinedatingsites: zwendel of zegen?

Mensen hebben altijd al de neiging gehad zich te mengen in de zoektocht naar andermans huwelijkspartner. Of het nu ouders, vrienden of huwelijksbemiddelaars waren. In 1995 kwam daar plots een nieuwe speler bij: de internetdatingsites.

Die onderscheiden zich van de voormelde partijen en wel op twee manieren: ten eerste zijn ze enkel uit op geldelijk gewin en ten tweede bieden ze geen keuze uit een of twee, maar uit honderdduizenden potentiële partners. Deze sites maken vaak boude claims. Dat hun wetenschappelijk geteste algoritmes resultaten garanderen waaraan de traditionele zoektocht naar een partner niet tippen kan.

Eli Finkel van de Northwestern University in Illinois (VS) wilde weten wat er van die claim was. Geen beter tijdstip om dat te onderzoeken met Valentijn in het verschiet. Zijn resultaten werden zopas gepubliceerd in het Psychological Science in the Public Interest. Wat blijkt? Finkel en zijn collega's zijn allerminst overtuigd.

Vele datingsites beschermen hun algoritmes als intellectueel eigendom en beroepsgeheim. Daar heeft Finkel geen probleem mee, want het behoort tot de wetten van de economie dat uitzonderlijke zaken worden gepatenteerd. Doch omdat de efficiëntie van deze algoritmes niet wetenschappelijk getest kan worden, moest Finkel op een andere manier hun effectiviteit op de proef stellen.

Finkel onderzocht dus een claim die datingsites graag maken: dat ze mensen met een compatibel profiel bij elkaar brengen. Dat is ongetwijfeld het geval gezien de ellenlange vragenlijsten die elke kandidaat moet beantwoorden wanneer hij zijn profiel aanmaakt. Dan is de vraag of mensen met compatibele profielen ook goede koppels vormen?

Finkel refereert naar een studie uit 2010 van Portia Dyrenforth van het Hobart en William Smith Colleges in Geneva, New York. Dyrenforth interviewde 20.000 mensen over hun relatie en onderzocht hun persoonlijkheden. En wat bleek? Mensen met gelijkaardige persoonlijkheden waren inderdaad gelukkiger dan mensen met uiteenlopende persoonlijkheden. Het verschil? Een magere 0,5%... Niet echt om over naar huis te schrijven, aldus Finkel: 'Ik zou er geen probleem mee hebben mochten onlinedatingsites zeggen dat ze de kans op een duurzame relatie iets kunnen verhogen. Maar wanneer dat soort bedrijven gaat verkondigen dat ze je soulmate kunnen vinden, zakt mijn broek af,' zegt hij in The Economist.

Geen probleem, zeggen de sites, want we hebben nog een gigantisch voordeel: oneindige keuze. Maar ook dat blijkt eerder een na- dan een voordeel. En dat is waar wijlen Steve Jobs zijn opwachting maakt: 'Marktonderzoek is waardeloos, want mensen weten niet wat ze willen'. Daar is veel voor te zeggen. Daarenboven is het uitkiezen van een emotionele partner waarmee je straks mogelijk in bed kruipt toch nog net iets anders dan de aanschaf van een wasmachine of een computer. Finkel onderzocht ook het kleine broertje van internetdaten, namelijk het speeddaten. Hij concludeert dat de meeste deelnemers zich op het einde van zo'n speeddate beter voelden bij mensen wiens profiel niet aansloot bij wat ze bij het begin van de date hadden opgegeven.

Keuze beperkt mensen eerder dan het ze bevrijdt. Meer keuze werkt meestal demotiverend, want hoe meer keuze er is, hoe moeilijker mensen tot een beslissing komen, zeggen onderzoekers van de universiteit van Stanford. Die lieten mensen kiezen uit een reeks van 24 verschillende soorten jam. Uiteindelijk bleek slechts 3% van de deelnemers bereid iets te kopen. Maar in een andere groep, die mocht kiezen uit slechts zes soorten jam, nam 30% een pot jam mee naar huis. Case closed.

En dat geldt ook wanneer we een partner kiezen, aldus Finkel. Opnieuw refereert hij naar het speeddatingproces. Studies geven aan dat wanneer mensen ruime keuze krijgen, ze minder belang gaan hechten aan zaken als welk beroep hun speeddatepartner uitoefent en welke opleiding hij of zij genoot, dan aan fysieke kenmerken. Met andere woorden: meer keuze maakt belangrijke zaken minder belangrijk.

Finkels conclusie? Liefde is net zo moeilijk te vinden op internet als elders. Dat is geen reden om het niet te proberen. Maar de kans dat u uw grote liefde op het internet vindt is zeker niet groter dan dat u hem of haar in het café om de hoek of in de metro tegen het lijf loopt.

Dominique Dewitte

Dominique Dewitte is hoofdredacteur en mede-uitgever van het in Belgie populaire zakenportaal Express.be. Daarnaast is hij schrijver van boeken en publiceert...