12 vragen aan Tom Leighton, CEO van Akamai

12 vragen aan Tom Leighton, CEO van Akamai

Vorig artikel Volgend artikel

Bedrijfsnamen zijn niet altijd even vanzelfsprekend of logisch. In het geval van Akamai is dat zeker wel het geval, want het woord komt uit Hawaii en betekent 'intelligent' en 'slim'. Beide begrippen gelden zeker voor Akamai want het Amerikaanse bedrijf is een van 's werelds grootste distributed computing-platforms en verantwoordelijk voor bijna eenderde van alle webverkeer. Klanten van Akamai zijn onder andere SAP, Volvo, BBC, Audi en Rabobank. Wanneer je als gebruiker naar een URL zoekt, wordt de browser doorgestuurd naar één van de servers van Akamai.

Het bedrijf werd in 1998 opgericht door Daniel M. Lewin (afgestudeerd student aan het MIT) en door MIT-professor in toegepaste wiskunde Tom Leighton. Lewin werd gedood aan boord van een van de vliegtuigen die crashte tijdens de aanslagen van 11 september 2001. Tom Leighton is op dit moment CEO van Akamai.

In Nederland is Akamai inmiddels 5 jaar actief in de markt en bezocht Tom Leighton de Amsterdamse vestiging om dit met hen te vieren. Voor ons een unieke kans om kort met hem te spreken.

Hoe is het voor een professor en wiskundige om daarnaast CEO te zijn een commercieel bedrijf?

Ik begrijp de vraag, beide zijn inderdaad heel verschillend. Als professor ontwikkel je skills die heel bruikbaar zijn, je leert onderwijzen en leren begrijpen terwijl je als CEO zoveel mogelijk wil communiceren over waar ons bedrijf voor staat, waarom we bepaalde dingen doen, waar we aan werken en wat we werkelijk willen bereiken. Hetzelfde geldt ook voor gesprekken met onze klanten, waarom het zo belangrijk is wat we doen, waarom het ook goed voor hen is en waarom het helpt.

Wiskunde en training veranderen je denkproces, hoe je denkt en hoe je naar oplossingen kijkt, zeker in een high-tech industrie. Als professor stel je jezelf andere vragen, bijvoorbeeld of iemand zijn aannames en bewijzen wel kloppen. Die vragen stellen we onszelf ook bij onze business oplossingen en dat proces is daarom voor ons heel belangrijk. Als wij fouten zouden maken zijn deze heel kostbaar, en in de high-tech industrie kunnen we ons dat niet veroorloven. Daarom zijn er veel zaken die me gezien mijn achtergrond als professor helpen om CEO te zijn van een bedrijf als Akamai, ook al zijn de dagelijkse beslommeringen totaal verschillend.

Wat zijn volgens u de verschillen tussen het World Wide Web en Internet en hoe belangrijk is de eerste?

Ik denk dat het web de grootste en beste applicatie is op het internet. Het internet was er al tientallen jaren voor het web, net als e-mail, maar niet op dezelfde schaal zoals we dat vandaag gebruiken. Het web heeft internet in ieders dagelijks leven gebracht. Alleen mensen in de computer- en netwerkindustrie wisten daarvoor van het bestaan af. Het web heeft alles veranderd, waardoor iedereen het nu kent en ook gebruikt.

Is het Internet vandaag nog steeds wat Tim Berners-Lee (de bedenker van het internet) ooit beschreef als een fundamenteel mensenrecht, beschermd tegen politieke en commerciële invloeden
?

Als je naar het grotere geheel kijkt is het internet geweldig. Het is niet perfect, maar er zijn ongekende mogelijkheden voor communicatie. Natuurlijk is het niet perfect omdat bepaalde overheden informatie filteren. Er zijn issues over privacy en conflicten en soms is het niet duidelijk wat overheden hier precies mee willen. Overheden willen ook niet dat andere overheden rondkijken in hun landen, maar willen dat zelf weer wel. Het heeft communicatie voor altijd veranderd.

Wat draagt Akamai bij aan die gedachte, nu bedrijven als Google en Facebook ogenschijnlijk alles lijken te beheersen?

Er zijn daarbuiten enkele ‘internet giants’ die zeer imponerende dingen doen. Zij houden Akamai zeker niet tegen en helpen onze business zelfs te laten groeien. Het bijzondere is dat veel van deze bedrijven klanten zijn van Akamai. Zij zorgen voor steeds meer content en applicaties op het internet, die onze rol als Akamai (op gebied van contentdistributie) daardoor alleen nog maar belangrijker maken.

Klopt de stelling dat wie het Content Delivery Network beheert ook het Internet beheert?

Wij runnen het internet niet, maar we hebben wel een belangrijke rol te vervullen. Want wij maken we het internet een stuk veiliger en zorgen dat het steeds beter gaat werken. Een ander voorbeeld is dat wij ook de kosten verder terug weten te brengen. Akamai zelf maakt geen content. Wij werken juist samen met de zogenaamde content delivery-netwerken, die juist wel content distribueren. Onze rol is ook ervoor te zorgen dat wat we vandaag omschrijven als ‘the internet of things’ kan werken.

Hoe lang kan het huidige Internet nog blijven bestaan en hoe ziet zijn vervanger er uit?

De infrastructuur en de protocollen veranderen nauwelijks en als het al gebeurt, gaat dit zeer langzaam. Het internet groeit echter wel, er komen ontelbare aantallen devices bij online met ongekende applicaties. De architectuur van het internet is echter ongelofelijk. Bedrijven als Akamai helpen de groei en de omvang verder te managen. Beveiliging is zo belangrijk, zeker als je kijkt naar de omvang van de cyberaanvallen op het internet. Wij zorgen ervoor dat het internet zich beter kan verdedigen, juist omdat het internet in z’n oorsprong (open communicatie voor iedereen) hiervoor niet is gebouwd.

akamai_transacties
Snapshot van het aantal transacties op 2 december 2016 om 14.00 uur in de middag alléén in Amerika

PC’s gaan dood, een nieuw tijdperk van devices en andere transportdragers komt eraan. Eigenlijk kun je alles voorzien van technieken waarop we data kunnen distribueren. Zijn deze immense datastromen nog wel beheersbaar?

Ja, er is vandaag de dag een ongekende hoeveelheid data. Wij handelen meer data af op het web dan wie dan ook, mede doordat we ook video doen. Denk ook aan softwaredistributie. We controleren de performance om de cybercriminelen eruit te filteren. We helpen zoekmachines om hun advertenties uit te serveren, we managen Watson (IBM) om hun business-intelligence uit te serveren, het is echt veel. Ons doel is om de infrastructuur hiervoor te managen en te optimaliseren. We doen op dit moment 3 biljoen transacties per dag. Dat is veel, en dat zal alleen maar meer worden.

Duizenden klanten kunnen daarnaast met real-time rapporten meekijken. Dat breidt zich steeds verder nog uit, denk aan automotive, het bankwezen en alle soorten van communicatie. Het is veel werk en er moet nog steeds een hoop gedaan worden. Daarnaast is security vanzelfsprekend belangrijk en gaat het niet alleen over wat goed en wat slecht is. We herkennen vandaag 1.400 verschillende soorten bots. Sommige kijken naar je betaalgedrag (in de hoop creditcardgegevens te stelen) en searchbots kijken naar je website zoals een zoekmachine. Dat zijn de ‘goede bots’ die zorgen voor een betere ranking, andere 'scrapen' je site en stelen je prijsinformatie en weer anderen voeren aanvallen uit op je website. De uitdaging is hierdoor ongekend groot.


Websites zijn iets van het verleden en zijn eigenlijk al bijna dood. Google werkt aan modellen waarin de media straks rechtstreeks informatie kan uploaden in de zoekresultaten. De algemene opinie is dat straks alleen bedrijven als Google en Facebook alle informatie lijken te gaan beheersen. Wat is het effect hiervan?

Ja, je hebt gelijk: er zijn een aantal zeer imposante giganten aanwezig. Denk daarbij ook aan Apple, Amazon en Microsoft die sterk vertegenwoordigd zijn in de wereld van ondernemers en IBM dat nog steeds heel belangrijk is. Je wil liever niet dat het ecosysteem van het internet uiteindelijk in handen is van slechts een paar spelers. Competitie is hier juist goed. Mensen maken zich zorgen als iemand te groot wordt en teveel macht krijgt, waardoor ze uiteindelijk zelf zullen afhaken.

Moet Akamai als een van de beheerders van het Content Delivery Network niet de Guardian Angel worden in plaats van bijvoorbeeld Mark Zuckerberg en door zijn team bedachte algoritmes?

Wij kijken niet naar de inhoud van de content. We zijn nooit verantwoordelijk voor wat iemand op zijn website publiceert. We houden ons wel aan de wet en als er restricties zijn in bepaalde landen dan houden wij ons daar aan. We ondersteunen bijvoorbeeld geen online gokken in landen waar dit verboden is zoals in de Verenigde Staten. We zullen verder ook nooit foto’s analyseren om te zien wat iemand op zijn website wil plaatsen, dat gaat buiten onze waarneming om en daar zijn anderen voor.

Wat kan Akamai bijdragen aan de discussie rondom privacy nu alle informatie redelijk toegankelijk is over wat je allemaal doet op het internet? Of is dit juist iets voor de overheid?

Ja, dat kunnen we als Akamai zeker. Wij helpen bijvoorbeeld klanten in Duitsland die niet willen dat informatie over transacties die binnen Duitsland worden afgehandeld daarbuiten zichtbaar zijn (de Duitse overheid vecht al jaren tegen het feit dat Google en Facebook data zouden gebruiken die toehoort aan mensen en bedrijven in Duitsland). Ook schermen wij de informatie over IP-adressen af die weliswaar publiekelijk zijn maar die wij toch kunnen tegenhouden. We respecteren op dit punt de regelgeving van de overheid, al zal deze per land kunnen verschillen. Wij doen primair alleen de dingen die klanten willen wat wij doen. Als bepaalde content echter in een land niet is toegestaan, dan zullen wij het in dat land verwijderen van onze servers. Uiteindelijk doen we wat iedereen wil binnen de regels van de wet.

Zijn hackers inmiddels de baas van het internet? NSA kan niet zonder hackers, ieder security-bedrijf werkt met hackers, Rusland hackte de VS, China hackte Rusland and ga zo maar door. Wie gaat ons beschermen of zijn we al te ver?

Ik denk het niet, ook al zijn er echt enorm grote security issues vandaag de dag. Het is het gebied waar we hard aan werken om het internet nog veiliger te maken. We hebben een geweldige staat van dienst als je kijkt naar de echt grote cyberaanvallen. We doen het erg goed als je kijkt naar online corruptie of waar mensen andere informatie op websites plaatsen (bijvoorbeeld spam in reacties). We doen nog niets met phishing of malware. Hiervoor komen binnenkort oplossingen, die nu alleen nog in bèta draaien. Het gaat echter nog jaren duren om hier alles over te leren want hackers zijn zeer gemotiveerd en worden gesteund door partijen met heel veel geld. Het is een gebied waar nog heel veel werk moet worden gedaan. We zijn niet de ‘Guardian Angel’ maar we proberen te helpen.

Waar staat Akamai over 5 jaar?

Op het hoogste niveau zal er niet zo heel veel veranderen. Ons doel zal altijd hetzelfde blijven: om het internet veilig en toegankelijk te houden voor iedereen. Snelheid en veiligheid voor iedereen zal altijd belangrijk blijven. Dat geldt ook voor de mobiele wereld. Er is nog wel een uitdaging om alle ondernemingen ook volledig te beveiligen. We zijn nog altijd hetzelfde bedrijf als toen we begonnen en dat zal niet veranderen. Wij zijn in die 18 jaar wel groter en beter geworden. Het zal eerder een evolutie zijn van wat we nu doen. It’s hard work.

Meer content

Henk de Hooge

Henk is Internet Entrepreneur, founder van Dutchcowboys en daarnaast blogger, strateeg, storyteller en een digitale nomade. Je maakt Henk blij met bijzondere...

Reageren is uitgeschakeld omdat er geen cookies opgeslagen worden.

Cookies toestaan Meer informatie over cookies